科技有望助女性 向乳癌說不

(文章於2017年3月9日在香港經濟日報刊登)

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Image source: Internet

你一定知道昨日是國際婦女節,但你有否留意2月4日是「世界癌症日」?

最新數字顯示,香港每16個人就有一位會患乳癌,是第三位癌症殺手,而乳癌亦持續是本港女性患癌首位。如能儘早發現,乳癌的康復機會接近100%;否則不單醫治需時,花費和經歷的痛苦亦多很多。在美國,乳癌患者破產的機會,較沒有罹患者高2.5倍!

要準確檢驗乳癌不誤報,過去必須經過抽血化驗,找出腫瘤細胞。幸好科學家發現動物細胞會分泌出一種直徑約50-90納米的囊泡,稱之為外來體 (exosome),釋放進血液、尿液、脊髓液等不同體液中。2015年 Raghu Kalluri 博士發現,腫瘤細胞的外來體會帶有腫瘤的生物標記,可以用作癌症早期測試。由於在體液中就能找到外來體,不用抽血,理論上化驗癌症變得簡單。

不過,傳統醫學分離的生物物質,例如紅血球細胞,大小是微米級(μm)。帶有乳癌標記的外來體,卻可小至20nm級。假如把這換作電腦處理器的製程,就等如由上世紀80年代的晶片技術,一下子跳到近5年的尖端水平。

IBM的研究人員最近透過運用先進的醫學與納米科技,跨界別跟其他科研機構合作,研究出全新的「試紙」,上面含有納米結構,可以篩選出20nm尺寸的外來體,又或可穿透濾紙的細小病毒,讓化驗乳癌以至各種隱症,變得簡單。

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驗孕棒曾經帶來一場革命,婦女不必等醫生約診便可確知是否懷有新生命。科學家希望,有一天化驗乳癌以至其他癌疾和惡疾,就如使用驗孕棒那樣方便,不用抽血,在家中也能輕鬆完成。

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戴劍寒,IBM全球創新網絡香港區首席科技專家

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