香港製造的Whatsapp,可能嗎?

(原文於2014年3月31日於主場新聞網站發表)

ibm-01_V2N8t_600x0二月中,Facebook以190億美元收購Whatsapp。這宗被網民形容為「億倍奉還」的交易,至今仍為業界所津津樂道。Whatsapp成為又一 單修成正果的Startup神話,創辦人Jan Koum來自現在局勢緊張的烏克蘭一個普通家庭,卻能成功創業,開發出一個4.5億人日日不離手的產品,除了創意之外,不要忘了背後的功臣-雲端運算 (Cloud computing)。

《經濟學人》曾經撰文指出,現時Whatsapp處理的訊息量,相當於全球電訊公司處理的短訊(SMS)量總和,而這一切,只是由32名軟件工程師來支 援,其用戶對軟件工程師的比例為1,400萬對一,不可謂不神奇。《經濟學人》認為,Whatsapp的成功因素,與其早早使用了如SoftLayer的 雲端運算及基建服務,令其可以輕鬆地以小控大有關。

Startup的特性,是不鳴則矣,一鳴驚人,很難在事前預算用量,不要說Whatsapp這種用戶億億聲的級數,就算是上市不久的社交網絡遊戲商 Zynga,也曾因為一隻爆紅遊戲FarmVille而倒瀉籮蟹,該遊戲的用戶人數,在六星期內由零升至1000萬,Zynga突然發現自己所預備的伺服 器及數據傳輸容量迅速不敷應用,要急急把服務移到雲端運算的平台。

雲端運算服務大大減省Startup的前期IT投資,創辦者可以把全神貫注在創新及商業模型,不用再左計右計,既要擔心生意好的時候,設施會不敷應用,影 響服務質素,但又怕生意較預期差,開大咗個頭,燒錢速度過快。不過有了雲端運算服務後,一切按用量收費,沒有了前期開支,不用再怕一闊三大,從前 Startup只可以一次開一個頭,現在可以同時進行數個項目,大大增加跑出的機會。

香港的Startup界近年也不斷壯大,對雲端運算的需求大增,吸引不少公司來港開設數據中心,一些 incubator(創業孵化器)或由startup組成的社群,如擁有逾五千會員的StartUpsHK,亦非常積極地為startup舉辦講座、輔 導、甚至安排與天使投資者會面等,過去幾年來的默默耕耘亦見成績。

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StartUpsHK在三月的一次活動中安排其會員參加講座,交流雲端運算使用經驗。(圖片來源:IBM)

按照投資推廣署的數據,自從2010年,香港的incubators及共同工作空間(co-work spaces)數目激增了4倍,而該署協助過的初創公司及投資簽證申請亦上升了6成。

港府見勢也開始配合,好像投資推廣署推出了StartmeupHK網站,向Startup提供資訊和交流渠道;而在最新一份的《施政報告》中,已明確提出 會向中小企推廣雲端運算及提供所需培訓,更會向六所指定大學提供每年最高2,400萬元科技創業資助,鼓勵大學師生創業及研發。

不經不覺,有助Startup茁壯成長的生態環境已漸在本港成型,硬件有數據中心及雲端運算基建,軟件則有一群充滿野心的創業者,加上資金匯集的金融中 心,難怪財經雜誌《福布斯》曾預測,香港會是有力與三藩市矽谷拗手瓜的四個城市之一,與倫敦、特拉維夫及華盛頓齊齊角奪成為下一個科技創新的重鎮。

萬事俱備,只欠東風。在其他人眼中看來,香港是有本錢孕育出下一隻Whatsapp。關鍵是,我們自身又是否願意跳出框框。為了創新,香港人可以去到幾盡?

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戴劍寒,IBM全球創新網絡香港區首席科技專家

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